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资源优势


这里有一个困惑。

美国享受这片牛奶与蜂蜜之地已超过300年。但在过去的10年里,一直呈斜向上的发展趋势逐渐趋平。这可能只是在物质成就的毫无缺陷的历史中一个简单的小挫折,可能只是一起意外事故,可能只是一个短暂的变化,或者也可能不止这些。可能是美国人过去的几代人身上天生的优势已经挖掘用尽。从现在开始,美国人可能必须和世界上的其他人一样为财富而奋斗了,也或者带着竞争劣势与他们奋斗。

让我们看一下为什么会这样。

首先,美国人有着巨大的资源优势。在踏上这片新土地之时,他们发现了从未被斧子砍伐过的森林,从未被犁耕过的富饶土地,从未遭到屠杀或剥削过的土著居民。每当土地变得贫瘠或拥挤,他们就拔起木桩继续向西行走。

亚伯拉罕·林肯(Abraham Lincoln)解释为什么他的家族会离开肯塔基州去伊利诺伊州:肯塔基州居民太多。而且他解释道:"往任何方向走不到10公里就会看到邻居家篝火点燃后的烟。"

三个世纪的西部开发让美国人骨子里有着足够的乐观主义精神。他们越往西行进,发现的奇迹也越多。从普通的海到波光粼粼的海,中间是山脉和森林——土地,土地,土地——然后,当终于看到西海岸波光粼粼的大海时,他们发现这是一个任何东西都能生长得不错的国家,他们发现了可以耕种的山谷和可以冲浪的海岸。

这就是美国从17世纪至19世纪末一直到20世纪的故事。向前发展,向上发展,年复一年,越来越好。

如今,美国与世界上的其他国家相比,依然人口稀少。但由于有着3亿人口,美国不再是一片处女地。水土资源也不再是取之不尽用之不竭,甚至人口资源也开始缓慢增长并出现老龄化。美国移民率在20年里达到最低,甚至自从婴儿潮一代出生之前,人口增长率已达到最低。

木材和煤炭促进了第一阶段美国的发展和扩张。在17~18世纪,木材被选作燃料。美国拥有大量的森林资源,那里的树砍不完,那里的木材烧不尽。但旧世界却并非如此,欧洲由于几个世纪的砍伐,木材已大量减少,乡村人口相对拥挤,欧洲需要的是农田,而非林地。

然后是煤炭和石油。在宾夕法尼亚州进行商业开发后,石油变为一种能量更高、使用更加便捷的形式。经过提纯,你可以将其加入油缸,然后直接进入燃烧器,不需要铲,不需要砍,也不需要搬运。

石油让美国成为现在的样子。从得克萨斯开采,在新泽西的工厂提纯,美国的高能量燃料统治了整个世界。

我们记得在20世纪70年代驱车从马里兰州到新墨西哥州,因为某种原因,66号公路上正在进行一场价格战。一家加油站打出广告,汽油每加仑28美分,另外一家降至24美分,还帮忙擦洗挡风玻璃。

今天,美国普通工人支付的油价大约是以往的17倍。由于消费者价格指数的变动,他至多支付5~7倍。扣除物价因素,比起20世纪70年代早期,美国人收入中用来支付燃油的那部分要多得多了。