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发展


发达国家的经济增长和繁荣很大程度上(如果不完全是)归功于18世纪和19世纪出现并在20世纪完全发挥作用的创新和发现。这里有两大创新和发现:美国和化石燃料的使用。

当哥伦布在1492年穿越大西洋时,他只是稍微比前几个世纪的其他航海家更加富裕,更有创造力,且技术上更先进一些。中国人也曾在大面积的海洋里航行,腓尼基人也是如此,还有维京人。但与中国相比,美国离欧洲更近一些,而且追随哥伦布的欧洲人更乐意也更有能力对这一发现进行开发。

欧洲人发现了很多新资源,数量之多让人惊叹。伊比利亚人(从西班牙到葡萄牙)注意到了今天的拉丁美洲;法国人和英国人将注意力转移到了北美。最初,伊比利亚人似乎占了大便宜,他们发现了金钱(金和银),这给经济的发展注入了直接助力。但这种影响并不深远,且对经济有负面影响。他们像是获得了一部印钞机:货币数量增加了,生产力却停滞不前。结果造成了通货膨胀,整个伊比利亚半岛陷入贫困。

北部的英法两国同样获益匪浅,但与西班牙和葡萄牙形式不同。英法两国没有发现金银,却发现了可以用来创造实际财富的东西:可用作燃料的木材,可改善交通的河流,丰富的矿产和大片未开发的农田。这需要时间,也需要劳动、储蓄和投资,但北部的宝藏变成了更加丰富、更加持久的财富。当石油成为广泛应用的燃料时,更是验证了这种说法,因为美国拥有大量的石油。

燃油机极其迅速提高了产量,于是美国、欧洲以及后来的日本与不发达国家中的同时代居民相比要富裕得多。(如果这里存在种族、文化或地理假说来解释欧洲的成功之处,那么日本的状况可以反驳这个观点。虽然日本在第二次世界大战中战败,但比任何国家致富的速度都要快。)

今天,我们将"增长"视为理所应当,我们认为这是正常现象。我们假设,在经过一段时间的衰退和停滞后,经济会再次增长。但如果从蒸汽机的发明到互联网的建立这段时间里的经济发展不是正常现象而是异常现象呢?如果我们刚刚经历过的"失去的10年"其实是更加普遍的现象呢?如果较低的增长率才是我们刚刚回归到的"平均数"呢?

1750年的人类比公元前10万年的人类的生活水平要高,但也不会高太多。公元前10万年的人类在洞穴或者棚屋中居住;1750年的人类在小屋中居住,当然也有很多精致的大房子。到了18世纪,人类开始建造拱门、柱子和圆屋顶,还会使用有着精致装饰的刨光石头。但这些房子就像东方的宫殿,而非日常生活的一部分。很多人都无法进入这些历史性建筑,大多数人居住在他们用东西(常常为木头或泥土)随意搭建的房子中,几千年来均是如此。

从公元前20万年人类刚开始出现到1765年瓦特制造了第一台蒸汽机,发展速度极其缓慢。其中的任何一年,发展速度几乎可以忽略不计,观察不出。在几千年中,几乎没有任何形式的进步,这可以从静止的人口增长以及静止的生活水平看出来。

然后,在1765年后,经济突然像火箭一样突飞猛进。在过去的200年里,发达国家的生活水平以及人口数量发生了彻底的改变。

人口数量从零增长到1.25亿花了199700年。但在之后的250年里,人口增加了大约60亿,每5年人口增加的数量大约为1750年全世界人口总数。"发展"让这一切成为现实。粮食产量增加,卫生条件提高,交通更加便利,通过将大量的粮食运送至欠收的地区从而消除了饥荒。西欧最后一次由于粮食欠收而导致的大饥荒出现在18世纪。在那以后,至少发达国家中的饥荒变成了主要是由于政府政策导致的人为事件。

经济发展带来了人口大规模的增长,实际工资和生活水平都得到了提高。

但在20世纪末期,发达国家的居民将经济发展和国内生产总值的增长视为理所当然。政府的负债依靠未来经济的发展来弥补。企业、保险公司、养老金公司和普通家庭均是如此,每个人都指望着经济的发展。支出和税收政策都是为了促进经济的发展。每当经济停止发展,政府就会立马试图让经济回到发展的轨道上来。

经济的内部发展支撑了政府本身的巨大发展。经济产出越高,所在国的经济越繁荣,就越能负担寄生虫式的政府。

今天,说起按揭、股票、债券、市政规划、政府预算、助学贷款、退休计划、住宅开发、商业计划、竞选、医疗卫生保健项目或社会保险,几乎没有一项不依赖经济的发展。当我们渡过萧条期后,所有人都希望经济能重新正常发展起来。

但是,如果发展本身是不正常的呢?如果过去两个世纪的经济发展是万年不遇的奇迹,只是由于发现了新大陆和廉价能源才出现的呢?

人类在大自然的允许下把握了发展的空间。他们也许在非洲的大草原上生活了几千年,却没有获得任何发展;火种的发现帮助人类拓宽了范围,我们猜测,后来出现了"跨越式的进步",让他们能够进入欧洲和亚洲更冷的地区。然后发明了弓箭,进一步增加了食物供给,拓展了活动范围;动物的驯养和农业的发展让人类能够不费太大力气就可以获得更多的食物,于是这引发了再一次的跨越式进步。

然而,当新的、广阔的发展空间一旦被填满,经济的发展和人口的增长就会再一次达到平衡,停滞下来。所以我们要考虑的是,发达国家的跨越式进步是否已经要结束了?

在欧洲、美国和日本,化石燃料的使用已达到平衡。美国(自从亨利·福特发明了第一辆福特T型车开始就平稳上升)目前已经开始衰落。经济发展如此,对能源的使用亦是如此。实际上,衰落或者"上升乏力"从20世纪70年代就开始了。

为什么是20世纪70年代呢?我们只能猜测。我们现在使用的很多工具和机器都是在20世纪20年代、30年代和40年代发明的,第二次世界大战后,这些工具和机器才开始在发达国家投入使用。

在战争结束后的30年"繁荣"期里,发展是迅速的,也是真实的。至20世纪80年代,大多数的发展任务已经完成。

自此以后,经济增长率下跌。我们依然可以购买新机器,但产量的增加却很少。自1970年后……

●人均的能源使用量逐渐下降(在发达国家和地区)。

●负债率提高。

●衰退后的由廉价信贷推动的经济复苏进展缓慢。

●在美国,实际的计时工资达到了顶峰。

总而言之,在20世纪70年代之后,人们对能源的需求量不再增加,富裕程度也不再提高。然后,美国和欧洲都开始负债。美国将美元与黄金脱钩,以便于举债。美国普通家庭通过负债提高生活水平。欧洲政府举债以发展社会服务体系。英国举债既为提高生活水平,也为发展社会服务体系。如今,债务开始呈现指数化增长,但经济发展已经几近停滞。